4.1. Het begrijpen van eiwitten - complex, maar toch volgens een eenvoudig plan gebouwd

Voordat we het linksdraaiende mysterie gaan bekijken, kan het voor mensen uit andere vakgebieden waardevol zijn om te bekijken wat eiwitten nou eigenlijk zijn. Deze zijn, uiteraard, een hoofdklasse van de complexe moleculen waarvan alle levende organismen zijn gemaakt. Omdat alle moleculen bestaan uit atomen die met elkaar zijn verbonden, kunnen we een idee krijgen van de grootte van een molecule door naar het aantal atomen te kijken waaruit deze bestaat. Water heeft bijvoorbeeld drie atomen. Salpeterzuur heeft er vijf. Ter vergelijking: de kleinste van alle eiwitten heeft ongeveer duizend atomen, en de grootste bijna een miljoen! Eiwitten zijn dus enorm groot vergeleken met de meeste moleculen.

De basisstructuur van eiwitten bestaat uit lange, dunne filamenten, of strengen. Zelfs gigantische moleculen, zoals eiwitten, zijn vanuit ons oogpunt ontzettend klein. Max Perutz, verbonden aan Cambridge University, observeerde dat een eiwitvezel ongeveer 500 maal dunner is dan een object dat met een goede optische microscoop kan worden ontwaard. [1] Dit lange filament op miniatuurformaat is vaak nauwkeurig opgevouwen in een ietwat bolvormige vorm die voor elk type eiwit anders is.

Volgende pagina


1 Max Perutz, "A House for Living Molecules", 1970 Yearbook of Science and the Future (Britannica), p. 365. [Terug naar de tekst]