8. Wat betekenen grote getallen voor jou?

    Hoewel we alle vertrouwen in de wetenschap moeten blijven houden, moeten we niet blind geloven in haar feitelijke almacht. [1]
    Pierre Lecomte du Noüy

Serieus redeneren kan inspanning vereisen. Het is het verrukkelijke soort inspanning dat de denker kan belonen met waardevolle inzichten over de aard der dingen.

8.1. Waarom het begrijpen van grote getallen belangrijk is

Als iemand een hoge mate van zekerheid wenst te bereiken aangaande het vraagstuk van de evolutieleer, voor zichzelf of om anderen te helpen, dan is het cruciaal om de echte betekenis te begrijpen van het soort getallen dat we hierbij tegenkomen.

Het is gemakkelijk om in dit opzicht nonchalant te worden. Veel mensen zien bijvoorbeeld weinig verschil tussen één miljard en 10287. Zij denken dat zeldzame gebeurtenissen op de een of andere manier toch gewoon kunnen plaatsvinden, ongeacht of de kans één op een miljard of één op 10287 is. Sommige mensen bereiken toch immers ook de uitzonderlijk hoge leeftijd van 105 jaar? En is het niet zo dat gewone mensen de loterij kunnen winnen, zelfs als de statistieken niet in hun voordeel werken? [2] En daarom, zo denken zij, is het leven mogelijk toch door toeval ontstaan, zelfs al is dat hoogst onwaarschijnlijk.

Het cruciale verschil is de grootte van de getallen. Laten we om dat uit te leggen eens nader kijken naar een getal dat we in het vorige hoofdstuk hadden berekend.

Eerst werd de waarschijnlijkheid berekend dat een gemiddelde eiwitmolecule zichzelf toevallig in de juiste volgorde zou kunnen rangschikken. Vervolgens namen we aan dat alle benodigde atomen die op de aarde beschikbaar zijn waren gerangschikt in gemakkelijk bruikbare verzamelingen. Elke verzameling probeerde per seconde 30 miljoen miljard nieuwe rangschikkingen uit. Als het toeval op deze manier één eiwitmolecule zou voortbrengen dat waar dan ook zou kunnen functioneren, dan zou dat als een succes worden beschouwd. De kans dat dit sinds het begin van de aarde ook maar één keer zou gebeuren is kleiner dan 1 op 10161. Laten we dat getal eens vergelijken met enkele grote getallen die we wat gemakkelijker kunnen bevatten.

Volgende pagina


1 Pierre Lecomte du Noüy, Human Destiny (New York: Longmans, Green & Co., 1947), p. 38. [Terug naar de tekst]

2 Een korte overdenking onthult dat er in het geval van een loterij zeker iemand zal winnen. Dit is een volledig verschillende situatie dan wat wij hier beschouwen. [Terug naar de tekst]